Kasvit houkuttelevat eläimiä syömään osa 1

Kaksi kansallispuistoa Ugandassa ja Madagaskarilla tarjosivat tutkijoille luonnollisen kokeilun ymmärtää, kuinka kasvit ovat mukautuneen vetoamaan eläimiin, joka levittävät niiden siemeniä. Kun aurinko nousee Kibalen kansallispuiston ylle Ugandassa, punaiset marjat ja oranssit viikunat roikkuvat sademetsän latvustossa. Ne odottavat lehvästöön saapuvia apinoita ja lintuja, jotka syövät kypsät hedelmät ja sen jälkeen jo sylkevät tai ulostavat siemenet kauas niiden alkulähteeltään levittäen kasvin seuraavan sukupolven uuteen sijaintiin.

Kolmen tuhannen kilometrin päässä vastaavanlaisessa vuoristoisessa sademetsässä Madagaskarin Ranomafanan kansallispuistossa keltaiset marjat tai tuoksuvat vihreät viikunat odottavat rengashäntämakeja, jotka ovat tämän viidakon hedelmänsyöjiä. Ne etsivät ympäri metsää koko yön ateriaansa ja levittävät myöhemmin siemenet. Yli miljoonan vuoden luonnollisen valinnan kautta nämä kasvit ovat hiljattaisten tutkimusten mukaan kehittäneet keinoja kommunikoida eläinten kanssa hedelmiensä kautta saaden valinnan kohdistumaan niihin.

Hedelmien ominaisuudet

Hedelmille on kehittynyt ominaisuuksia, jotka vastaavat kunkin eläimen aisteja tai fyysisiä ominaisuuksia, joiden avulla ne voivat tiedottaa eläimille viidakon ruoka-ajasta ja näin turvata kasvin selviytymisen lajina. Duken yliopiston evoluutioekologi ja Biology Letters -lehdessä hiljattain julkaistun tutkimuksen kasvien värityksen ja eläinten näkökyvyn suhteesta tehnyt Kim Valenta kertoi, että hän oli ällikällä lyöty oppiessaan ensimmäisen kerran, että kasvien käyttäytyminen on itse asiassa kommunikointia ja tiedon välittämistä eläimille.

Tohtori Valenta ja hänen kollegansa Omer Nevo, evoluutioekologi saksalaisesta Ulmin yliopistosta, joka julkaisi hiljattain myös toisen tutkimuksen Science Advances -lehdessä tuoksuihin liittyen, työskentelevät yhdessä ymmärtääkseen, kuinka kasvit ovat mukautuneet vetoamaan eläimiin, joka levittävät niiden siemeniä. Heidän paljastustensa perusteella kasvit ansaitsevat enemmän meriittiä ja kasvien ja eläinten välinen monimutkainen suhde saattaa olla kriittinen asia ymmärtäessämme ja suojellessamme niiden yhteisiä asuinsijoja.

Yli vuosisadan ajan biologit ovat miettineet, miksi läheistä sukua toisilleen olevat kasvit ovat niin erinäköisiä ja kuinka eläimet osaavat valita syötävät kasvit. Vallalla ollut hypoteesi on ollut, että eläimet ovat voineet vaikuttaa hedelmien ominaisuuksiin, kuten muotoon, sijaintiin puussa, ulkonäköön oksalla tai tuoksuun ja väriin, luonnollisen valinnan kautta. Mitä helpompaa hedelmänsyöjien on tunnistaa kypsät hedelmät, sitä paremmat mahdollisuudet molemmilla on selviytyä. Eläimet syövät ja emokasvit jatkavat sukuaan käyttäen eläimiä puutarhureinaan liikauttamatta juurtaankaan.

Kasvit muokkautuvat

Vastaavalla tavalla monet kukat räätälöivät terälehtien muotoa, väriä, tekstuuria tai nektarin tuoksua tai makua houkutellakseen monesti vain yksittäisiä pölyttäjälajeja. Tiedemiehet hyväksyvät, että nämä kukkien ominaisuudet voivat johtua yhteisestä evoluutiosta, koska niiden väliset suhteet ovat hyvin yksityiskohtaisia. Mutta tiedemiehillä on ollut kysymyksiä kasveista, jotka jatkavat sukuaan levittämällä siemeniään. Kuinka voidaan kohdistaa yhden hedelmän tiettyjä ominaisuuksia eläimeen, kun monet erilaiset eläimet omine evolutiivisine sopeutumineen ovat vuorovaikutuksessa samojen hedelmien kanssa?

Vaikka esimerkiksi muodon kaltaisia ominaisuuksia on helpompaa tutkia, ilman oikeita työkaluja värin ja tuoksun mittaamiseksi suuri osa tutkimustyöstä on nojannut ihmisen havaintoihin ja siinä on saatettu ylenkatsoa sitä, kuinka eläimet saattavat maailman kokea. Tutkijoille nämä puistot Ugandassa ja Madagaskarilla tarjoavat täydellisen luonnollisen koetilanteen. Samanlaiset maisemat ja toisilleen sukua olevat kasvit, jotka kantavat erinäköisiä hedelmiä, jotka ruokkivat eläimiä hyvin erilaisilla aistiominaisuuksilla, voivat antaa tutkijoille mahdollisuuden tuoda esille, kuinka eläinten aistit ovat saattaneet vaikuttaa kypsien hedelmien lehdistöstä eroavaan väriin.

Ugandassa elävillä apinoilla on kolmivärinen näkökyky samoin kuin ihmisille, ja alueen linnuilla on vielä parempi näkö. Mutta useimmat rengashäntämakit Madagaskarilla näkevät vain sinisen ja keltaisen spektrin, ne ovat puna-vihervärisokeita ja luottavat enemmän vahvempaan hajuaistiinsa paljossa käyttäytymisessään.